DIFFER: where science meets safety

Published on February 02, 2024

At DIFFER, we work on our future energy every day. We offer internal and external scientists a unique machine park with facilities for scientific research. Attention to safe working is a must. At DIFFER, Joost Ketelaars works as health & safety and environmental advisor. Student Pol Driesen worked with him for six months. We asked him about his experiences.

For the past six months, you have been an intern at DIFFER. What did your assignment look like?
"I am in the third year of my study programme Integrale Veiligheidskunde at Avans University of Applied Sciences. My assignment was to update DIFFER's risk inventory and evaluation (RI&E). Already during the first interview, the safety culture came up; what is it like at DIFFER? I immediately thought of the Safety Culture Ladder. This is an objective method to determine on which rung of the safety culture you are as an organisation. We combined the ladder and the RI&E and used aspects from the safety ladder in the RI&E."

Joost Ketelaars en Pol Driesen

The RI&E is fairly a piece of cake, but the Safety Culture Ladder (SCL) is something new. DIFFER turned out to score well when it comes to safety culture. Driesen: "Making external visitors aware of safety is something DIFFER can still work on." Ketelaars adds: "With this ladder, we have enriched the RI&E with culture elements. Moreover, for the Environment, Health and Safety team, we want more focus on policy matters. This is an element on the ladder and we have now used it in the RI&E."

How did you like it at DIFFER?
"I liked it here, there is a good atmosphere. Right from day one, during a joint onboarding programme with all new students and staff. It was nice that there were peers from other courses around with whom I could work. The fact that get togethers were regularly scheduled was also nice."

Is safety alive a bit, within a research institute like DIFFER?
"Yes, it is. The people working at DIFFER are generally highly educated and know all the risks. Sometimes you do see that the focus is on the research and then lose some sight of safety. Then some extra attention to safety culture is needed. Ketelaars: "I agree with Pol. Everyone sees the importance of working safely and is willing to help think about the question: 'how can we make things even safer?' I think people here have a lot of attachment to DIFFER.” “People are motivated for their own project, but also for the things that are needed to do the project at all", adds Driesen.

DIFFER has complex machinery and equipment. That must bring additional challenges? 
"This was indeed a challenge for myself. Apart from the fact that there are risks, I know nothing about the machinery. I soon knew that I needed help with this and that I needed to lean on the experts at DIFFER. So I interviewed them and asked questions such as 'What measures are taken to prevent lasers shining into eyes?' With their explanations, I was then able to complete the RI&E.” Ketelaars: "We are looking at a method to control things. The knowledge of specialists needs to help us do this; an overall picture emerges. 

At DIFFER, we are familiar with many different disciplines with associated risks. Think of radiation, lasers, electricity, plasma sources, electromagnetic and high-magnetic fields, ion beams, chemicals, ergonomics... That makes the work very varied. Some things you don't see anywhere else, like lithium metal. That you indirectly contribute to sustainable forms of energy, that's a nice extra incentive."

Your internship is now completed. What learning experiences do you take away with you after your time at DIFFER?
"Speaking English in front of a group of people proved to be a fun challenge. I always thought I was good at English (I even have a Cambridge degree), but it still took some effort getting used to and I sometimes forgot certain words. Fortunately, I did not see it as an obstacle, but as an extra dimension. So my tip to others is: just do it, don't be afraid." Ketelaars: "Well, you hear more and more English in this region, you can't ignore it. A large proportion of colleagues come from abroad. Everyone here accepts from each other that things are not perfect or fluent. At DIFFER, you get the space to develop yourself further. Much of the work is also in Dutch. And you know: practice makes perfect!"

Which things are you most proud of?
"Surely the Safety Culture Ladder. Before I started working on it, I was afraid my internship assignment would end up in a drawer. I think it will have a lot of impact at DIFFER, I am proud of that.” Ketelaars agrees: "It has become a tool that we can use every year to score and improve ourselves. The ladder supports us in achieving our goals. It makes everything a bit more demonstrable and measurable."

And now?
"After my internship, I will return to school to complete my third year of study. But not before we tested extinguishing materials for lithium metal together with the TU/e fire service. Very cool, really the icing on the cake of my internship. We are going to burn 5 grams of lithium metal and test which extinguishing material works best. Lithium cannot be extinguished with water or CO2. A powder extinguisher is an option, but there are also innovative extinguishing agents. Joost therefore made a proposal to the fire service and I was allowed to take this further." Ketelaars: "For DIFFER, this is an important test. With the new LimeS-lab, we are going to do more research with lithium and other liquid metals. Knowing how to handle them safely is an important condition."

Will you come back to DIFFER again?
"If I have that opportunity, definitely." Ketelaars: "And you know; you are always welcome at the monthly DIFFER café!"

Bij DIFFER gaan wetenschap en veiligheid hand in hand

Bij DIFFER werken we elke dag aan onze toekomstige energie. We bieden interne en externe wetenschappers een uniek machinepark met faciliteiten voor wetenschappelijk onderzoek. Aandacht voor veilig werken is een must. Bij DIFFER houdt Joost Ketelaars zich hier als arbo- en milieuadviseur dagelijks mee bezig. Student Pol Driesen liep een half jaar met hem mee. We vroegen hem naar zijn ervaringen.

Het afgelopen half jaar heb je stage gelopen bij DIFFER. Hoe zag jouw opdracht eruit?
“Ik zit in het derde jaar van de opleiding Integrale Veiligheidskunde aan Avans Hogeschool. Mijn opdracht was om de risico-inventarisatie en evaluatie (RI&E) van DIFFER te actualiseren. Al tijdens het eerste gesprek kwam de veiligheidscultuur naar voren; hoe is die bij DIFFER? Ik dacht meteen aan de Safety Culture Ladder. Dat is een objectieve methode om te bepalen op welke trede van de veiligheidscultuur je als organisatie zit. We hebben de ladder en de RI&E gecombineerd en aspecten uit de veiligheidsladder gebruikt in de RI&E.”

De RI&E is een redelijk koud kunstje, maar de Safety Culture Ladder (SCL) is toch wel iets nieuws. DIFFER bleek goed te scoren als het gaat om veiligheidscultuur. Driesen: “Externe bezoekers bewust maken van veiligheid, daar mag DIFFER nog mee aan de slag.” Ketelaars vult aan: “Met deze ladder hebben we de RI&E verrijkt met cultuurelementen. Bovendien willen we voor het team Environment, Health and Safety meer focus op beleidsmatige zaken. Dit is een element op de ladder en hebben we nu gebruikt in de RI&E.”

Hoe vond je het bij DIFFER?
“Ik vond het gezellig hier, er hangt een goede sfeer. Al vanaf dag één, tijdens een gezamenlijk onboardingsprogramma met alle nieuwe studenten en medewerkers. Het was fijn dat er leeftijdsgenoten van andere opleidingen rondliepen met wie ik kon samenwerken. Dat er regelmatig een borrel op de planning stond, was ook mooi meegenomen.”

Leeft veiligheid een beetje, binnen een onderzoeksinstituut als DIFFER?
“Jazeker. De mensen die bij DIFFER werken zijn over het algemeen hoog opgeleid en kennen alle risico’s. Soms zie je wel dat de focus op het onderzoek ligt en dan veiligheid uit het oog verliest. Dan is wat extra aandacht nodig voor de veiligheidscultuur. Ketelaars: “Ik sluit me aan bij Pol. Iedereen ziet het belang van veilig werken en is bereid om mee te denken over de vraag: ‘hoe kunnen we dingen nóg veiliger maken?’ Ik denk dat mensen hier veel binding hebben met DIFFER.” “Mensen zijn gemotiveerd voor hun eigen project, maar ook voor de dingen die nodig zijn om het project überhaupt te kunnen doen”, vult Driesen aan.

DIFFER beschikt over complexe machines en apparatuur. Dat brengt vast extra uitdagingen met zich mee? 
“Dit was voor mijzelf inderdaad een uitdaging. Buiten het feit dat er risico’s zijn, weet ik er niets over. Ik wist al gauw dat ik hier hulp bij nodig had en dat ik moest leunen op de experts bij DIFFER. Die heb ik daarom geïnterviewd en vragen gesteld als ‘Welke maatregelen worden er genomen om te voorkomen dat lasers in ogen schijnen?’. Met hun uitleg kon ik vervolgens de RI&E invullen.” Ketelaars: “Wij kijken naar een methode om zaken te beheersen. De kennis van specialisten moet ons daarbij helpen, er ontstaat een totaalplaatje. Bij DIFFER kennen we heel veel verschillende disciplines met bijbehorende risico’s. Denk aan straling, lasers, elektriciteit, plasmabronnen, elektromagnetische en hoogmagnetische velden, ionenbundels, chemische stoffen, ergonomie… Dat maakt het werk heel afwisselend. Sommige dingen zie je nergens anders, zoals lithium-metaal. Dat je indirect bijdraagt aan duurzame vormen van energie, dat is een mooie extra stimulans.”

Jouw stage zit er nu op. Welke leermomenten neem je mee na jouw tijd bij DIFFER?
“Engels spreken voor een groep mensen bleek een leuke uitdaging. Ik dacht altijd dat ik goed Engels kon (ik heb zelfs een Cambridge diploma), maar toch was dat even wennen en vergat ik weleens bepaalde woorden. Gelukkig zag ik het niet als een belemmering, maar als extra dimensie. Mijn tip aan anderen is dan ook: gewoon doen, niet bang zijn.” Ketelaars: “Tja, je hoort steeds meer Engels in deze regio, je ontkomt er niet aan. Een groot deel van de collega’s komt uit het buitenland. Iedereen accepteert hier van elkaar dat het niet perfect of vloeiend is. Je krijgt bij DIFFER de ruimte om je verder in te ontwikkelen. Een groot deel van het werk is ook gewoon in het Nederlands. En je weet: oefening baart kunst!” 

Waar ben je het meest trots op?
“Toch wel de Safety Culture Ladder. Voordat ik daarmee aan de slag ging, was ik bang dat mijn stage-opdracht in een la zou belanden. Ik denk dat dit bij DIFFER wel veel impact gaat hebben, daar ben ik trots op.” Ketelaars sluit zich daarbij aan: “Het is een tool geworden die we elk jaar opnieuw kunnen gebruiken om onszelf te scoren en te verbeteren. De ladder ondersteunt bij het bereiken van onze doelen. Het maakt alles wat beter aantoonbaar en meetbaar.”

En nu?
“Na mijn stage ga ik terug naar school om mijn derde studiejaar af te ronden. Maar niet voordat we samen met de brandweer van de TU/e blusmaterialen hebben getest voor lithiummetaal. Heel gaaf, echt de kers op de taart van mijn stagetijd. We gaan 5 gram lithiummetaal laten branden en testen welk blusmateriaal het beste werkt. Lithium is niet te blussen met water of CO2. Een poederblusser is een optie, maar er zijn ook innovatieve blusmiddelen. Joost heeft daarom een voorstel gedaan bij de brandweer en ik mocht dit verder oppakken.” Ketelaars: “Voor DIFFER is dit een belangrijke test. Met het nieuwe LimeS-lab gaan we meer onderzoek doen met lithium en andere vloeibare metalen. Weten hoe we daar veilig mee om kunnen gaan, is een belangrijke voorwaarde.”

Kom je nog eens terug naar DIFFER?
“Als ik die kans heb, zeker.” Ketelaars: “En je weet; je bent altijd welkom in het maandelijkse DIFFER café!”

Denk je nu 'hé, dat is een interessante werkplek'? We verwelkomen bij DIFFER graag een nieuwe Medewerker Arbo & Veiligheid. Je leest er meer over in deze vacature

Go to the News page.